/林宏文

 九月下旬,國內將有一家股本2.86億元、營收五億元的小公司,即將於興櫃掛牌。這家看似不起眼的公司,卻是近年來在全球半導體矽智財(IP)元件領域竄升最快的小猛虎,這家公司就是円(音元)星科技。

 円星科技的創辦人是前智原科技總經理林孝平,公司創立於2011年,短短不到六年,就已在高速介面IP以及基礎元件IP市場搶下一席之地,讓在此領域排名前二大的國際大廠新思(Synopsys)、益華(Cadence)不敢輕視,不但想盡辦法找它進行策略聯盟,甚至探尋是否有收購機會。

不過,創業六年就引發市場關注,林孝平的創業路卻完全是意外。如果不是六年前一場董事會……

2011年三月,大股東聯電主導下的智原科技,無預警地在董事會中更換總經理。擔任智原總經理已十五年的林孝平,一直到董事會上才知道自己被換掉。事情來得突然,一夕之間,林孝平被迫離開最熟悉的職場,回想當時情景時,他說「滿坦然面對的」,「經營理念的差異,是從不同角度出發,無可厚非。」不過,他的好朋友、前創意電子總經理賴俊豪說,「對HP(林孝平英文名)來說,這當然是一個不小的打擊,畢竟他在智原那麼久,所有子弟兵都是他帶出來的。」

 離開智原後,林孝平原本想休息一陣子後,做一些跟「生活美學」相關的「好玩」事業。但好朋友葉垂奇的一句話,讓他改變主意。

林孝平擔任智原總經理時,葉垂奇是林的特助,兩人結下好交情。林孝平離開智原後,葉垂奇則被凌陽董事長黃洲杰找去接任總經理,依舊活耀在IC設計界。葉垂奇深知林孝平的能力,他勸林孝平再戰江湖,「你在IC設計領域累積那麼多能量,應該可以再成就一些事。」

「這句話,讓我覺得自己有責任,應該和志同道合的伙伴們再拼一場!」於是,林孝平號召了幾位IP設計高手,在沒有任何法人股東的情況下,獨資創業。

 円星創業之初很辛苦,當時台灣大環境瀰漫「大陸崛起、台灣走下坡」的論調。「當時的產業氛圍,有一種台灣半導體業已日暮西山的味道,但我怎麼想,都覺得台灣還是很強。」林孝平說,台灣在晶圓代工產能占全球七成、工程師很優秀、營運成本合理,平均績效(CP)更超過矽谷數倍,「沒有輸的道理」,沉浸在半導體產業超過二十年的他,越琢磨越堅信著。

問題是,該切入哪個領域來創業?

「實體矽智財(Physical IP)這個行業,要與晶圓廠驗證每個IP的行為與規格,也就是說,必須與晶圓廠有密集的互動與信任。這一行對台灣來說,有絕佳的地利之便。」林孝平認為,要先清楚定義自己的優勢與能力,才是成功的第一步。

其次,以當時的氛圍,不容易籌措到大筆資金,自然就排除做像聯發科手機晶片那種需要大陣仗、大投資的生意,也不考慮做特殊晶片(ASIC)的設計服務與老東家智原競爭;再加上他判斷IP即將成為未來IC設計產業鏈中,非常重要的環節,而且研發IP在「精」不在「大」,非常適合台灣的特質,最後決定以「專業IP 供應商」的型態,進軍市場。

至於在IP領域的產品線,也經過層層思考才定案。為了充分發揮緊鄰亞洲晶圓廠的地利優勢,他鎖定與晶圓廠製程息息相關的「實體矽智財」為目標,像安謀(ARM)已佔據的CPU(微處理器)IP,或各種數位控制IP等與製程無關的IP就不予考慮,最後他選擇的是市場高度成長的高速傳輸介面及超低功耗基礎元件IP

 產品策略確定後,再來就是如何開拓市場。由於IP市場一向被大公司占據,就算你的IP有許多優點,但如果沒有在晶圓廠完成驗証,並得到晶圓廠背書,是沒有客戶會採用的。因此,林孝平決定與晶圓廠先建立聯盟關係,並以聲勢已大幅領先的台積電為第一目標。

創業的第二年,円星就以精準的產品策略與技術實力,獲得認證並成為台積電矽智財聯盟的成員。不過,一位園區高階主管說,「其實,円星當時根本沒有選擇,因為聯電傾向支持旗下轉投資的智原,林孝平只能轉投台積電。」

打進台積電後,円星陸續打進中芯、格羅方德等眾多晶圓廠,2014年直接到矽谷及大陸招兵買馬,服務美、中兩地客戶,2015年更完成最先進的16奈米製程版本,也讓円星的產品順利打進全球IC龍頭廠,以及其他全球前十大IC設計公司中的四家。

円星的快速成長,也引起國際大廠的注意,包括老牌IP廠商Imagination,就選擇與円星進行低功耗矽智財元件的合作聯盟。此外,由聯發科董事長蔡明介擔任董事長的晶心科技,也與円星合作最佳化的CPU以進軍物聯網市場。至於在高速介面IP領域,也有許多原來是龍頭廠新思(Synopsys)、益華(Cadence)的客戶選擇跳到円星,在在領人無法忽視他的表現。

去年七月,軟銀董事長孫正義宣布以320億美元(接近新台幣一兆元)買下英國矽智財龍頭廠安謀(ARM),引起世人對IP產業的關注,如今,全球大廠除了歐美企業外,亞洲公司中也僅有台灣業者有能力躍上國際舞台,例如力旺在記憶體,晶心在CPU等,如今又有円星的加入,也讓台灣在IP領域更具能見度。

當然,全球矽智財產業的競爭激烈,對於台灣這些小型矽智財公司來說,後續的挑戰還很多。一位外商公司總經理就說,台灣矽智財公司都屬小型企業,最初切入市場都以較低價錢搶市,但許多產品打入後,都需要進行後續長期的服務與支持,這些才是未來競爭的重點。

林孝平說,他希望打造円星成為矽智財(IP)的精品店,以明年擠進前三名為目標。至於公司取名円星,「円」的發音是元,代表錢、圓滿的意思。至於英文名稱M31,因為 M31是擁有一兆顆恆星、距離地球兩百二十五萬光年,也是地球上用肉眼可見最遠的仙女座星系。在傳說中,M31是個高度文明的星系,林孝平期望,円星所開發的每一個IP,都能像M31星系一般,充滿了無限想像與未來,而且可以一一被看見與實現。如今,隨著円星將在興櫃掛牌,林孝平距離他的夢想,已經又更近一步了。

 

円星科技小檔案

設立時間:201110

長兼執行長:林孝平

額:新台幣 2.86億元

主要產品:積體電路矽智財(Silicon IP)設計服務專攻高速傳輸介面及超低功耗的純IP設計

業績    : 2015年營收2.78億元,稅後淨利0.24億元,每股稅後純益(EPS)1.04元。2016年營收5.01億元,稅後淨利1.5億元,每股稅後純益(EPS)6.35元。

 

 

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